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Égypte : un incendie dans une église du Caire fait 41 morts

Un incendie déclenché aujourd’hui au milieu d’une messe dans une église du Caire a fait 41 morts, endeuillant la plus importante communauté chrétienne du Moyen-Orient
 La police égyptienne se positionne devant l’église située dans le quartier densément peuplé d’Imbaba à l’ouest du Nil, qui fait partie du gouvernorat de Gizeh, le 14 août 2022 (AFP/Khaled Desouki)
La police égyptienne se positionne devant l’église située dans le quartier densément peuplé d’Imbaba à l’ouest du Nil, qui fait partie du gouvernorat de Gizeh, le 14 août 2022 (AFP/Khaled Desouki)
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LE CAIRE, Égypte

C’est un véritable drame qui a frappé ce dimanche 14 aout la communauté copte d’Égypte.

« Le climatiseur d’une salle de classe au deuxième étage du bâtiment où se trouve l’église est tombé en panne et a dégagé une grande quantité de fumée, qui a été la cause principale des blessures et des décès », a expliqué le ministère de l’Intérieur égyptien.

L’église Abou Sifine – nommée d’après le saint Mercure de Césarée, révéré par les Coptes – est en effet coincée dans une ruelle étroite du quartier populaire d’Imbaba. 

L’un des camions de pompiers qui s’y activait dimanche encombrait d’ailleurs quasiment toute la largeur de la rue de ce secteur densément peuplé de la rive gauche du Nil.

L’église est au rez-de-chaussée d’un immeuble, séparé d’à peine quelques mètres par un vis-à-vis, surmonté d’une croix et abritant également un centre de services sociaux.

Chercher les enfants

Pour Reda Ahmed, habitant du quartier et voisin de l’église, « les voisins se sont organisés pour aller chercher les enfants ».

Mais, a-t-il encore raconté, « ceux qui revenaient ne pouvaient plus y retourner car l’incendie était trop important ». Le feu a été plus tard maîtrisé, selon les autorités. 

L’église Abou Sifine, après avoir été frappée par l’incendie le 14 aout 2022 (AFP/Khaled Desouki)
L’église Abou Sifine, après avoir été frappée par l’incendie le 14 aout 2022 (AFP/Khaled Desouki)

« Les ambulances sont arrivées après plus d’une heure […] les camions de pompiers aussi alors que la caserne se trouve à moins de cinq minutes », dénonce Mina Masry, un autre habitant. 

Témoin du drame, Sayed Toufik décrit des scènes difficiles : « Certains se sont jetés par les fenêtres pour échapper au feu, si vous regardez cette voiture, on voit les traces de l’impact laissé par une personne qui est maintenant hospitalisée, bras et dos cassés. »

Un peu plus loin, le père Farid Fahmy, religieux officiant à l’église voisine de Mar Yemina, affirme que « le feu est parti en raison d’un générateur qui s’est mis en route après une coupure d’électricité et a subi une surcharge ». 

Le parquet a annoncé avoir ouvert une enquête et envoyé sur place une équipe, tandis que le ministère de la Santé a indiqué avoir dépêché plusieurs dizaines d’ambulances.

Car très rapidement, le président Abdel Fattah al-Sissi a annoncé avoir « mobilisé l’ensemble des services de l’État pour que toutes les mesures soient prises ».

Le gouvernorat a annoncé débloquer une aide d’environ 2 500 euros pour les familles des personnes décédées et de 500 euros pour les blessés.

Le grand imam de la plus haute institution de l’islam sunnite, al-Azhar, basée au Caire, a présenté ses condoléances au pape copte Tawadros II dans un communiqué qui précise que « les hôpitaux d’al-Azhar sont prêts à recevoir les blessés ». 

Il a été précédé par Abdel Fattah al-Sissi qui a appelé Tawadros II, partisan proclamé du chef de l’État, premier président d’Égypte à assister chaque année à la messe de Noël copte alors que ses prédécesseurs dépêchaient des représentants.

Dans la mégalopole tentaculaire du Caire, où des millions d’Égyptiens vivent dans des quartiers informels, les incendies accidentels ne sont pas rares. Plus généralement, l’Égypte, dotée d’infrastructures vétustes et mal entretenues, connaît régulièrement des incendies meurtriers dans ses différentes provinces.

Une autre église lundi

Lundi déjà, une église avait pris feu à Heliopolis, quartier cossu de l’est du Caire, sans faire de morts ou de blessés. 

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En mars 2021, au moins 20 personnes avaient péri dans l’incendie d’une usine textile dans la banlieue est du Caire. En 2020, deux incendies dans des hôpitaux avaient coûté la vie à quatorze patients atteints du Covid-19. 

Bien que nombreux, les Coptes s’estiment tenus à l’écart de nombreux postes dans la fonction publique et déplorent une législation très contraignante pour la construction des églises et beaucoup plus libérale pour les mosquées.

Le sujet est sensible et le militant copte des droits humains Patrick Zaki a récemment passé 22 mois en détention pour « diffusion de fausses informations » à cause d’un article dénonçant des violations des droits des chrétiens en Égypte.

Par Khaled Desouki.